Maison et sanctuaire saint Joseph Allex
Maison et sanctuaire saint Joseph Allex

Mgr JOSEPH SHANAHAN (1871-1943)

Nous parcourons une période agitée pour Mgr Shanahan qui vient d'accueillir en la personne de Mgr Charles Heerey son coadjuteur pour le vicariat apostolique du Sud-Nigeria. Il aura aussi fort à faire pour trouver des prêtres et maintenir en activité les religieuses du Saint-Rosaire. Il fera des choix importants.

LES ANNEES 1927-1930

1927 : le choix de son coadjuteur

Ce n'était pas une chose aisée. C'était l'homme avec lequel il devrait travailler durant les années qui lui restaient à vivre comme vicaire apostolique et auquel il aurait à confier la poursuite de son ouvre. Le Pape lui avait accordé le privilège inhabituel de nommer qui il désirait. L'homme que finalement il choisit fut le directeur du séminaire d'Igbariam, le Père Charles Heerey. C'était un bon choix. Durant son long gouvernement de trente cinq ans comme vicaire apostolique du Sud-Nigeria et ensuite comme premier archevêque d'Onitsha, Mgr Heerey devait amplifier l'oeuvre de son prédécesseur avec grand succès. Shanahan ne pouvait prévoir ce qu'il aurait à souffrir personnellement de ce choix, mais, même s'il l'avait su, il est peu probable qu'il eût changé sa décision. Le travail était tout, ses propres sentiments rien.

Charlees Heerey venait d'avoir trente six ans au moment de sa désignation. Sa consécration épiscopale eut lieu le dimanche 29 mai 1927 dans la chapelle de la communauté des Soeurs Dominicaines à Killeshandra. Il s'embarqua à Liverpool sur le RMS Abinsi le 25 janvier 1928 pour Port-Harcourt.

1928 : l'année la plus dure

Elle aurait dû être, pour Shanahan, l'année de la réalisation de ses rêves. L'année où la nouvelle communauté des Soeurs du Saint-Rosaire devait enfin commencer son oeuvre auprès des femmes du Nigeria. Ce serait l'année où son jeune coadjuteur viendrait partager son travail et prendre une partie du fardeau de ses épaules vieillissantes. Au contraire, elle serait une année d'épreuve avec les premiers signes de la dépression, caractéristique récurrente de ses dernières années. Il devait lui-même dire : L'année qui s'achève maintenant a été la plus dure de ma vie missionnaire. Voyons-en les moments difficiles.

L'Ecole d'Onitsha

Cinq Soeurs avaient pris le bateau avec Mgr Heerey. Elles arrivèrent à Onitsha et s'installèrent provisoirement dans un ancien couvent des Religieuses de Saint-Joseph de Cluny. Shanahan avait différé la mise en marche de l'école et des autres constructions pour avoir l'occasion d'en discuter avec elles. La construction de l'école commença début mars. Mgr Shanahan les aida en divers domaines, notamment pour l'apprentissage de la langue Ibo. Elles faisaient de grands progrès et elles seraient compétentes en ibo quand l'école s'ouvrirait. Il eut aussi le souci de les confier à Soeur Magdalen pour s'initier pendant six semaines à la méthode d'éducation Montessori. L'école s'ouvrit à la date prévue, le 7 octobre 1928, fête du Saint-Rosaire.
Relève de la vie religieuse, au Nigeria, aujourd’hui. Photo PSM

Pendant un temps tout alla bien, mais vers la fin novembre les choses empirèrent. Mère Dominique et Soeur Gérard étaient toutes les deux sérieusement malades. Soeur Patrick parlait de quitter la communauté définitivement. Seules Soeur Brigitte et Soeur Joseph allaient bien. En fait Soeur Gérard et Soeur Patrick retourneraient en Irlande au nouvel an, l'une pour sa convalescence, l'autre pour quitter la société définitivement. Mgr Shanahan demanda à Soeur Xavier s'il était possible d'envoyer d'autres Soeurs. Elle lui en offrit trois, les Soeurs Agnès, Philomena et Catherine pour début 1929. Il câbla immédiatement son accord : Envoyez Ag, Philo, Ca prêtes. Signé : Shanahan.

Il y eut alors une embellie. Les trois nouvelles montrèrent vite leur valeur. La charge de faire tourner l'école était tombée sur les Soeurs Brigitte et Joseph. Les nouvelles arrivées se mirent immédiatement au travail. Selon les méthodes enseignées par Soeur Magdalen, les filles les plus âgées étaient employées à aider la maîtresse si bien que le petit groupe des Soeurs pouvait mener une école de plus de quatre cents élèves sans tension excessive. Et Shanahan écrivait à Soeur Xavier : Ici à Onitsha, c'est l'harmonie et le bonheur parfaits dans le couvent du Saint-Rosaire. Après la croix, la paix du ciel.

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